¿El coral, es una piedra preciosa?

Corales-marinosEste tema es de verdad apasionante, y lo trataremos en varios posts desde diversos puntos de vista, precisamente por eso.

Hoy voy a limitarme a la presentación del coral según se conoce desde la Gemología.

¿Es el coral una piedra preciosa?

No, no lo es, aunque sí le cabe la definición de gema, que como ya les expliqué en otro post es más amplia.

En el caso específico del coral, tal como les expliqué para la perla, no le cabe el nombre de piedra preciosa porque no se trata de un mineral en el sentido más estricto de la palabra, puesto que responde a un origen orgánico, aunque químicamente se trata de un compuesto carbonático.

¿Qué es el coral?

En general puede decirse que el término “coral” no tiene en sí mismo un significado taxonómico completamente preciso.

Se trata más bien de una palabra que designa a toda una variedad de organismos marinos que comparten rasgos comunes y que pertenecen a un philo que hoy se conoce como Cnidarios, pero alguna vez fueron denominados Celenterados.

Me voy a permitir aclarar el término celenterados, aun a sabiendas de que ya está obsoleto, porque es muy descriptivo.

Ese antiguo nombre se usaba para reunir seres marinos que se organizaban alrededor de un celenterón.

La palabra celenterón se formó a partir de dos vocablos griegos: koilos= cavidad y enteron= intestino. Los organismos conocidos como corales, además del celenterón, tienen normalmente tentáculos que responden a simetrías de orden 6 y 8.

Los más comunes son los coloniales y sésiles, es decir que se aposentan juntos en gran número, crecen en un sitio definido y no se trasladan por sí mismos.

Por otra parte, algunas especies definidas tienen capacidad de generar un exoesqueleto que mide desde apenas unos milímetros a algunos centímetros de diámetro, pues pueden fijar sobre sus tejidos el carbonato cálcico disuelto en el mar.

Esas estructuras son las que se utilizaron en gemología, además de generar ambientes sedimentarios particulares, de los que hablaremos en otras oportunidades, por su vital importancia.

La estructura calcárea del coral es inicialmente blanca pero puede adquirir diversos colores por sus propios pigmentos, por sustancias disueltas en el agua de mar,  o por la coloración de otros organismos con los que se unen simbióticamente.

¿Cuál es la clasificación científica de estos grupos de organismos conocidos genéricamente como coralinos?

Reino:     Animalia
Filo:     Cnidaria
Clase:     Anthozoa
Subclases y órdenes existentes

Subclase: Octocorallia
Orden: Alcyonacea
Orden: Helioporacea
Orden: Pennatulacea
Subclase: Hexacorallia
Orden: Antipatharia
Orden: Ceriantharia
Orden: Corallimorpharia
Orden: Scleractinia
Orden: Zoanthidea

¿Cómo se forma?

El material  que se usa en joyería es específicamente el exoesqueleto del organismo, que permanece como parte de la colonia, aun cuando el propio pólipo ya haya muerto. Eso permite que las masas calcáreas crezcan hasta dimensiones suficientes para generar islas, o ecosistemas sumergidos, pero de eso ya hablaremos en otros posts.

¿Dónde se encuentra?

Los corales son bastante exquisitos en cuanto a requerimientos ambientales, lo que los hace más abundantes entre los trópicos y básicamente en zonas caribeñas donde se cumplen las siguientes exigencias, como mínimo:

  • Aguas relativamente someras, no más profundas que 90 metros, para permitir la llegada de la luz solar.
  • Temperaturas cálidas, no inferiores a 20°C .
  • Salinidades entre 27% y 40%.
  • Aguas limpias sin sedimento en suspensión, pero sí con contenido en nutrientes.
  • Protección del oleaje directo, que rompe las estructuras coloniales.

¿Por qué los corales son tan importantes en la Geología?

Por una multiplicidad de causas, cada una de las cuales explicaré más detalladamente en diferentes posts, pero que básicamente pueden resumirse como sigue:

  • Existe un registro fósil muy extenso que permite seguir muy bien las líneas evolutivas desde el Cámbrico por lo menos.
  • Sus exigencias ambientales los colocan como excelentes indicadores ecológicos de los tiempos pasados.
  • Son generadores de rocas sedimentarias organógenas.
  • Son generadores de complejos sistemas ambientales que califican como reservorios de biodiversidad.
  • Son buenos indicadores de intervalos de tiempo, por sus anillos de crecimiento.

Por todas estas razones, la mayoría de los gobiernos están comenzando a protegerlos, impidiendo su extracción, y si tales leyes se hacen cumplir debidamente, pronto su explotación gemológica será cosa del pasado, y las joyas con corales serán reliquias de la antigüedad…esperemos.

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Un abrazo y hasta el miércoles. Graciela.

P.S.: La imagen que ilustra el post la he tomado de Imágenes Google, que me direccionó a este sitio.

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