Otra Ley fundamental de la Geología: la horizontalidad de los estratos.

canon-de-arizonaHoy voy a continuar con las leyes que fundamentan el trabajo cotidiano de los geólogos, y para eso he elegido, no la primera, sino la que se conoce como la Segunda Ley de la Estratigrafía.

La razón por la cual empiezo con ella, es que me parece de una gran  simplicidad, y por otra parte ya tendré tiempo para volver sobre la primera más adelante.

Por supuesto tendré que adelantar algunos conceptos que serán tratados con más profundidad en otros posts, pero según creo, los contenidos de éste, pueden entenderse por sí mismos.

Pero empecemos por el principio:

¿Qué es la Estratigrafía?

La Estratigrafía es una rama dentro de la Geología, que  más  específicamente podría ubicarse  dentro del conjunto de disciplinas que constituyen la Geología Histórica. Es decir que intenta desentrañar los acontecimientos del pasado de la Tierra.

Para ello,  estudia los depósitos naturales de materiales geológicos, tanto en su composición, génesis y estructuras, como en sus relaciones de tiempo y espacio, ya sea entre sí, o con otros cuerpos de rocas y geomateriales.

A esos depósitos, generalmente en forma de capas, más o menos planas, se los conoce como estratos, y de allí procede el término EstratigrafÍa.

¿Quién formuló la ley que hoy nos ocupa?

Si bien en alguna bibliografía se atribuye a Hutton, la primera formulación en realidad data del siglo anterior  a él, y corresponde a Steno o Stenon (1638-1686).

Puede llamarles la atención el hecho de que use dos nombres diferentes al referirme al autor de este principio, por lo cual deberé aclararles que este científico utilizó una variedad de nombres según el idioma en el que  publicara sus resultados.

Así pues, este estudioso, hijo de un pastor luterano, nació en Copenhague y su nombre original fue Niels Steensen; no obstante, como por esos años el idioma de la ciencia era el latín, comenzó a firmar sus escritos como Nicolaus Steno. Pero además firmó su correspondencia en francés como Nicolas Sténon, y cuando escribía en italiano usó el nombre de Niccolò Stenone.

En 1668, Steno dio a conocer la obra en que aparecen las bases de la Estratigrafía, con el título De solido intra solidum naturaliter contento dissertationis prodromus que se ha traducido al español como “Discurso preliminar de una disertación sobre los cuerpos sólidos de manera natural contenidos en un sólido”.

El contenido de ese trabajo nos ocupará muchas veces, por su significación, sus consecuencias y lo curioso de algunos de sus efectos. Uno de esos efectos fue el reconocimiento de que la Tierra es muchísimo más antigua de lo que se creía hasta ese momento. Por otra parte, tanto los vocablos estrato como estratigrafía, reconocen su origen en esa disertación.

Pero de eso ya habrá tiempo para hablar más de una vez. Hoy nos ocuparemos exclusivamente de la Segunda Ley de la Estratigrafía.

¿Qué expresa la Segunda Ley de la Estratigrafia?

La formulación exacta varía según las diversas versiones que fueron generándose en sucesivas traducciones a múltiples idiomas, pero básicamente se puede expresar de la siguiente manera:

Toda capa o estrato se ha depositado originalmente en forma aproximadamente horizontal.

A pesar de que parece hoy una obviedad, en el momento en que se expresó por primera vez significaba entre otras cosas, un enorme desafío a la religión dominante que sostenía que la Tierra era producto de un acto de creación. Decir entonces que había ocurrido un depósito de materiales en consonancia con leyes físicas y no en respuesta a una voluntad divina, significó un inmenso sacudón a la estructura del conocimiento aceptado y aceptable.

¿Hay que hacer algunas aclaraciones?

Sí, muchas, y en general son relativas a la validez de la ley enunciada.

La primera aclaración es que los materiales al sedimentarse, lo hacen en áreas topográficamente deprimidas, que tienen ya un perfil propio bien definido, con rugosidades, accidentes y micro- relieves preexistentes que de alguna manera configuran la capa resultante del asentamiento de nuevos materiales.

Por eso, si fuéramos a ser un poco más exigentes deberíamos agregar a la ley ya mencionada más arriba un par de palabritas, de modo que quedara como sigue:

Toda capa o estrato se ha depositado originalmente en forma aproximadamente horizontal o subhorizontal.

Esta aclaración daría cuenta de ciertos alejamientos menores del plano horizontal, pero todavía faltan más salvedades que se relacionan con la posición original y con cambios posteriores.

En lo que hace a la posición original, la horizontalidad, no puede tampoco extenderse indefinidamente en el espacio, ya que si la depositación tiene lugar en una cuenca (cosa que no es absolutamente imprescindible, como veremos en otros posts), ésta tiene bordes donde los depósitos se van acuñando para responder al cambio de forma del espacio receptor. (Figura 1)Figura 1: borde de cuenca y pérdida de horizontalidad Tomado de http://gustato.com/petroleo/Petroleo.html

Figura 1: borde de cuenca y pérdida de horizontalidad Tomado de http://gustato.com/petroleo/Petroleo.html

 

 

 

 

¿Existen excepciones a esta Ley?

Sí, además del cambio lateral ya explicado, hay situaciones en que la propia dinámica del agente que transporta y deposita los materiales, lo hace en diseños de capas cruzadas que se construyen de esa manera, en respuesta a cambios en las direcciones del flujo del agente, a diferencias de materiales aportados, o, como en el caso de las dumas en avance, por el pasaje de las partículas desde las zonas de ascenso a las de avalancha. (Figura 2)

Figura 2: Estratgrafía cruzada. Fotografía: Roberto Scasso Estratificación entrecruzada de gran escala (eólica - Spe) compuesta por material piroclástico. Mioceno (Colloncurense), Río Negro.  Tomado de http://atlasaas.blogspot.com.ar/p/estructuras-mecanicas.html

Figura 2: Estratigrafía cruzada. Fotografía: Roberto Scasso Estratificación entrecruzada de gran escala (eólica – Spe) compuesta por material piroclástico. Mioceno (Colloncurense), Río Negro. Tomado de http://atlasaas.blogspot.com.ar/p/estructuras-mecanicas.html

Pero ese tema también es lo bastante interesante como para que en el futuro haga otro post muy detallado al respecto.

¿Por qué es tan importante este principio?

Por su peso en la interpretación del pasado geológico y la reconstrucción de los eventos que generan un paisaje dado.

Por si no se han dado cuenta ya, lo que todo geólogo espera encontrar en un paquete sedimentario es un alto grado de horizontalidad.

De no ser así, y una vez descartadas las situaciones excepcionales mencionadas más arriba, lo que le queda es interpretar el mensaje que el paisaje le está dando, cifrado en esa falta de horizontalidad precisamente.

Figura 3: Estratos plegados. Tomado de http://cienciasdelatierra2010.blogspot.com.ar/2009/08/las-deformaciones-de-las-rocas-pliegues.html

Figura 3: Estratos plegados. Tomado de http://cienciasdelatierra2010.blogspot.com.ar/2009/08/las-deformaciones-de-las-rocas-pliegues.html

Y lo que esa situación está gritando es que hubo cambios estructurales posteriores a la sedimentación.

Es como una etiqueta que dice: atención aquí hubo un plegamiento, (figura 3) o una falla, un corrimiento, o lo que sea.

Es decir: aquí hay una revolución geológica que hay que desentrañar. Ese mensaje cifrado es de un valor inenarrable para un intérprete de la historia de la Tierra como es el geólogo.

En la foto elegida para la figura 3, se observa un plegamiento (una flexura de las rocas) que viene denunciado precisamente por la falta de horizontalidad de los estratos.

Y puedo decir más: muchas deformaciones de las rocas pueden haber también ocurrido en materiales sin estratificación, y por eso mismo, nunca llegan a reconocerse. Supongamos un acortamiento en un material masivo, (es decir sin capas diferenciadas) no deja un registro fácilmente visualizable.

De este tema también hablaremos muchas veces más.

Si este post les ha gustado como para llevarlo a su blog, o a la red social, por favor, mencionen la fuente, y vuelvan el miércoles para encontrar información relativa a la actividad geológica en general.

Un abrazo. Graciela.

P.S.: La foto que ilustra el post ha sido tomada de una cadena de mails con paisajes del mundo, sólo sé que pertenece al Cañón de Arizona, pero ignoro quién es el autor.

2 comentarios para “Otra Ley fundamental de la Geología: la horizontalidad de los estratos.”

  • shirley dice:

    Es muy acertado sus análisis tiene algún articulo científico publicado referente a estos temas que se puedan citar?

  • Graciela dice:

    Gracias, Shirley, sobre ese tema en particular no he publicado otra cosa que lo que leíste en el post, pero el post mismo puede citarse con su dirección URL. Hoy ya es algo habitual encontrar citas de textos de la red. Saludos. Graciela.

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